Como consecuencia del avance de la ciencia y la tecnología, hoy en día estamos rodeados de millones de productos químicos especiales. Cuando hablamos de productos químicos, a menudo nos referimos únicamente a los tan necesarios productos de limpieza de uso cotidiano. Sin embargo, los productos químicos no se limitan a esta categoría. Además de todo tipo de detergentes para la ropa y la limpieza, todo el mundo tiene en su cuarto de baño cosméticos, pasta de dientes y enjuague bucal, un pequeño botiquín o desinfectantes. Además, hay productos tan básicos como el agua: ¡también es un compuesto químico!

El agua, es decir…

…nada más que un compuesto químico, también conocido como óxido de hidrógeno, cuya fórmula química es H2O. Puede presentarse en tres estados de concentración: líquido, sólido y gaseoso. Además de su aplicación directa, el agua también se utiliza habitualmente como ingrediente y disolvente de numerosos productos químicos y cosméticos. Posee excelentes propiedades disolventes, especialmente frente a sustancias polares debido a su similitud.

Agentes de lavandería

Se trata de una categoría de productos químicos de uso doméstico más asociados al cuarto de baño, con diversas sustancias que forman una mezcla muy específica. Actuando conjuntamente y combinados con las condiciones adecuadas, es decir, con el movimiento mecánico de la lavadora y la fricción del movimiento manual a la temperatura y en el ambiente adecuados, permiten mantener limpios los productos a los que están destinados. El factor más importante para la eficacia de un agente de este tipo es su composición química. Las sustancias utilizadas y sus correspondientes proporciones determinan las características del producto. Los tensioactivos, también conocidos como agentes tensioactivos, desempeñan un papel fundamental en la formulación de los productos. Pueden tener estructuras variadas y se clasifican en tres categorías principales: tensioactivos aniónicos, catiónicos y no iónicos. Tienen diferentes mecanismos de acción, pero en gran medida tienen el mismo objetivo, a saber, reducir la tensión superficial entre las fases, por ejemplo, el agua y el tejido sucio. Permiten que el tejido lavado se humedezca más rápidamente y llegue más eficazmente a la suciedad, que suele ser hidrófoba y no se disuelve en el agua. El uso de tensioactivos permite desprender la suciedad del tejido, descomponerla gradualmente en las partículas más pequeñas posibles y suspender el agente de lavado en la solución.

Jabón

El jabón es un tensioactivo de uso común. En términos químicos, es una sal sódica o potásica de ácidos grasos superiores, por ejemplo, ácido esteárico, palmítico y oleico. Los jabones potásicos se utilizan principalmente para lavar la ropa y son grises y viscosos. Los jabones sódicos, en cambio, son duros y blancos, y a menudo utilizan aceites añadidos, de coco o argán, aceites de fragancia, azufre, manzanilla y colorantes, por lo que pueden utilizarse como jabones de tocador y, a veces, como jabones medicinales. Cada molécula de jabón tiene dos partes de propiedades opuestas: hidrófila e hidrófoba, rasgo característico de los tensioactivos. Esto permite reducir la tensión superficial y mejorar la penetración de las moléculas de agua en las superficies sucias. La partícula de suciedad es rodeada por la parte hidrófoba del jabón, y entonces se desprende de la superficie. La propiedad espumante de estos agentes, activada mediante una agitación intensa, garantiza que las partículas de suciedad no se adhieran de nuevo a una superficie ya limpia, porque, rodeadas por la parte hidrófila del jabón, son levantadas hacia arriba por la espuma.

Rellenos activos

Incluyen todos los ingredientes, además de los tensioactivos, que intervienen en la composición de los productos de limpieza. Su presencia mejora la acción de los tensioactivos, lo que puede denominarse una especie de sinergismo. Su principal objetivo es ablandar el agua dura eliminando de ella los iones de calcio y magnesio. Esto es importante debido a los efectos fuertemente adversos de estos iones en los procesos de lavado. El bicarbonato sódico, los silicatos alcalinos, los citratos y los fosfatos son los más utilizados en esta función. Aunque el relleno activo más utilizado es el tripolifosfato, por razones medioambientales se sustituye cada vez con más frecuencia por una mezcla formada por zeolita-A, carbonato sódico y policarboxilatos.

Aditivos especiales

Obviamente, una composición determinada no siempre es universal. Hay compuestos químicos que hacen que un agente químico tenga un efecto especializado. Un ejemplo es el uso del polímero PVP, que inhibe la transferencia de colorantes entre tejidos. Esto lo hace perfecto como ingrediente en detergentes en polvo y líquidos diseñados para tejidos de color. Otro ejemplo interesante es la celulosa, que destruye las microfibras. Éstas se forman durante el llamado apilamiento, es decir, la alteración de la estructura de las fibras del tejido. Otro grupo de aditivos que no influyen directamente en el rendimiento del producto son los inhibidores de espuma y todo tipo de composiciones aromáticas.

Enzimas

Otro grupo de sustancias que se encuentran en los detergentes para ropa son las enzimas, cuya adición no sólo ayuda a eliminar las manchas, sino también a blanquear o realzar el color de los tejidos. Las enzimas son muy selectivas, por lo que cada tipo de enzima puede limpiar un tipo diferente de suciedad. Por ejemplo

  • las proteasas inducen la ruptura bioquímica de las contaminaciones proteínicas;
  • las mananasas permiten eliminar manchas de chocolate, salsas o helados;
  • las lipasas eliminan las suciedades grasas
  • las amilasas permiten eliminar las manchas a base de almidón;
  • las proteasas ayudan en el proceso de eliminación de manchas de hierba, sangre y huevo.

Blanqueantes químicos

Los blanqueantes químicos son sustancias utilizadas para fines especiales, como la eliminación de manchas de café, vino o tomate. Se trata de compuestos que, a altas temperaturas, liberan oxígeno atómico capaz de romper gradualmente los colores presentes en las manchas. Además de los compuestos blanqueadores, estos productos también contienen activadores, que aceleran la acción de la lejía a temperaturas más bajas. Además de la eliminación de manchas, este oxígeno activo tiene otra función muy importante para la higiene de los productos personales. Permite la eliminación de bacterias, virus y hongos, lo que da como resultado prendas limpias y estériles.

Líquidos limpiadores y desinfectantes para la higiene de los sanitarios

Se trata de productos utilizados habitualmente en los aseos domésticos por su efecto desinfectante, limpiador y blanqueador. Al mirar la etiqueta, a menudo encontrará generalidades como compuestos blanqueadores a base de cloro, tensioactivos no iónicos, tensioactivos catiónicos, jabón y composición de fragancias. La información más importante para su salud es que los agentes a base de cloro, casi siempre en forma de cloratos, pueden ser potencialmente peligrosos. Estas sales perecederas se oxidan durante el blanqueo y se descomponen en oxígeno activo y pequeñas cantidades de cloro. El cloro es fácilmente perceptible por su olor característico que irrita las vías respiratorias. Inhalarlo en grandes cantidades puede provocar una intoxicación grave, por lo que debe utilizarlo de forma responsable, sólo en condiciones controladas y con libre acceso al aire fresco. La peor combinación es la de lejía de cloro y líquidos ácidos, como zumo de limón o vinagre. Los cloratos sólo son estables en ambientes alcalinos, por lo que introducirlos en soluciones ácidas provoca una rápida liberación de grandes cantidades de cloro y óxido de cloro, que son altamente tóxicos.

Higiene bucal

Una categoría aparte de productos químicos para el baño incluye todo tipo de dentífricos y fórmulas de higiene bucal. Los dentífricos incluyen

  • sustancias abrasivas (25-50%), que se supone que limpian mecánicamente la superficie de los dientes, a saber, carbonato de calcio, hidróxidos de calcio y magnesio, óxido de silicio, hidroxiapatita y polimetacrilato;
  • sustancias espumantes que reducen la tensión superficial para ayudar a eliminar la placa. En esta función, el SLS o laurosulfato sódico aniónico, es el más utilizado;
  • el flúor, ingrediente clave de los dentífricos, suele encontrarse en forma de fluoruro sódico, monofluorofosfato sódico, fluoruro de estaño o fluoruro de amina. Aumenta la resistencia a los ácidos, producidos por las bacterias cariosas, al penetrar en la estructura del esmalte dental;
  • triclosán, un ingrediente antibacteriano y antiinflamatorio;
  • hierbas y fragancias responsables no sólo de los suaves efectos antiinflamatorios, antibacterianos y antifúngicos, sino también de la sensación de frescor y la mejora del sabor.

Química cosmética

En todos los cuartos de baño hay cosméticos como champús, acondicionadores, limpiadores, cremas hidratantes y mucho más. La seguridad de su composición está controlada por varias instituciones independientes: la Comisión Europea, el Comité Científico de Seguridad de los Consumidores, la Agencia Europea de Sustancias y Preparados Químicos, los Estados miembros de la UE y la Inspección Sanitaria del Estado. Los elementos clave de cada formulación son:

  • Sustancias activas, es decir, los ingredientes que pueden influir realmente en determinadas condiciones de la piel. Esto suele referirse a la división de los tipos de piel en grasa, seca, sensible y madura. Ejemplos de estas sustancias son las vitaminas A, C y E, los probióticos, el ácido AHA, el ácido hialurónico y la coenzima Q10. En este caso, su presencia es un aspecto importante, pero también lo es su concentración.
  • Sustancias base que constituyen la base de la formulación en cuestión, por ejemplo, una crema o un gel. Se trata de alcoholes, agua, emulgentes, tensioactivos y siliconas, entre otros. Además de conferir la textura adecuada, también ayudan a introducir más fácilmente los ingredientes activos mediante el uso de disolventes.
  • Los disolventes, por su parte, son sustancias destinadas a disolver todos los componentes de una determinada formulación. Los disolventes más utilizados son el agua, los aceites y los alcoholes, en función de cuál disuelva mejor el principio activo deseado.
  • Como en la mayoría de los productos químicos, los tensioactivos tienen varios usos, que incluyen limpiar, espumar, espesar, emulsionar y ayudar a la penetración de los cosméticos en la piel.
  • Los conservantes son agentes diseñados para inhibir el crecimiento de microorganismos transportados por nuestra piel y por el aire, de modo que el cosmético pueda permanecer en la piel durante más tiempo.
  • Además de los productos químicos sintéticos, también hay muchos naturales, como los aceites esenciales (clavo, árbol del té) y los extractos de plantas (pomelo, romero) que también son perfectos como conservantes.

Su botiquín

Aunque poca gente piensa en ello, la mayor parte del contenido de nuestros botiquines son también productos químicos. Los productos farmacéuticos deben cumplir una serie de requisitos y superar una serie de pruebas de control de calidad antes de salir al mercado. Su botiquín puede incluir, entre otras cosas: desinfectantes como peróxido de hidrógeno al 3% y alcohol de quemar (alcohol quirúrgico), así como una serie de medicamentos para diversas dolencias. Los medicamentos más comunes que se guardan en casa son:

  • Analgésicos y antiinflamatorios, normalmente a base de paracetamol, ibuprofeno y ácido acetilsalicílico;
  • medicamentos antidiarreicos – que contienen agentes como carbón activado, tanato de albúmina, loperamida o nifuroxazida;
  • Electrolitos – especialmente útiles durante la diarrea para prevenir la deshidratación; suelen ser soluciones acuosas de iones de sodio, potasio, calcio, magnesio, cloro y fósforo;
  • solución salina: solución acuosa de cloruro de sodio;
  • diversas formas de calcio, que alivia las reacciones alérgicas.

En cada casa también hay muchos medicamentos para dolencias específicas de los miembros de la familia. Cada uno de ellos es un producto químico con una composición bien definida.

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