Los productos químicos se encargan de que tengamos calefacción y electricidad, de que podamos comprar ropa y bienes, y de que dispongamos de telecomunicaciones, música y medios de comunicación dondequiera que estemos.

La mayoría de los cambios que vemos en el mundo natural que nos rodea están causados por reacciones químicas, como el cambio de las hojas y el crecimiento de una flor.

Al igual que conservamos los beneficios de las sustancias químicas en nuestra vida, también debemos procurar tratarlas con respeto para reducir el posible impacto nocivo de la exposición a ellas.

Sustancias químicas utilizadas en la vida cotidiana:

Productos de limpieza

Los detergentes contienen un tensioactivo o material tensioactivo. Los tensioactivos son capaces de reducir la tensión de la superficie del agua para que ésta pueda mezclarse con aceite o grasa, razón por la que lavamos nuestra ropa con detergente: los productos químicos permiten al detergente eliminar la suciedad en forma líquida o sólida.

Del mismo modo, el ingrediente detergente que contiene nuestro champú tiene la capacidad de reducir la tensión superficial del agua, con el objetivo de saturar completamente el cabello, permitiendo su limpieza. El champú también descompone la grasa para eliminar la que se encuentra en el cabello.

La pasta dentífrica se compone de agua y abrasivos, como el hidróxido de aluminio y el carbonato de calcio. También contendrá edulcorantes, resistentes a gérmenes y microbios, colorantes, refrescantes del aliento y una sustancia activa que refuerza el esmalte dental y protege contra las caries: el fluoruro sódico.

Ropa

Los tejidos utilizados en la confección de prendas de vestir se someten a veces a procesos químicos de acabado para mejorar sus características. Los agentes de acabado se utilizan para reforzar los tejidos y evitar que se arruguen.

A medida que se fabrica la ropa, un tejido puede pasar por una serie de tratamientos químicos y no químicos. Estos incluyen la preparación y el tratamiento previo, el teñido, el estampado y el refinado de los tejidos. Algunos productos utilizados en los textiles son sustancias químicas muy especializadas, como los biocidas, los retardantes de llama, los repelentes al agua y las tallas de urdimbre. Otros son productos químicos o mezclas relativamente simples, como aceites y grasas emulsionados, almidón, aceites sulfonados, ceras y algunos tensioactivos.

Fragancias

Una fragancia es, en definitiva, un compuesto químico aromático que tiene olor. Estos compuestos en particular son propensos a vaporizarse, de modo que el olor llega a nuestras narices. Por eso se suelen envasar en frascos de cuello estrecho.

La fragancia puede elaborarse con sustancias naturales o sintéticas: la mayoría de las fragancias naturales proceden de plantas como la corteza, la flor, el fruto, la raíz o la madera. Por ejemplo, la jasmona del jazmín, el aceite de sasafrás del bosque de sasafrás, el geraniol de la rosa y los cítricos de la naranja.

El perfume es una mezcla de aceites esenciales fragantes, o compuestos aromáticos, fijadores y disolventes que dan a nuestra piel un olor agradable.

Insecticidas

Un ejemplo de sustancias activas insecticidas utilizadas en las casas son la permetrina y la tetrametrina. Estas sustancias químicas sintéticas actúan atacando el sistema nervioso de los insectos.

Pinturas

Hay muchas variedades de pintura que se fabrican especialmente para determinados materiales: pintura para madera, pintura para hierro, pintura para paredes y pintura para coches. Las pinturas pueden ser al aceite o al agua, dependiendo del disolvente utilizado.

Las pinturas son una mezcla de ingredientes -aglutinantes, pigmentantes/colorantes, aditivos y un disolvente o soporte- que proceden de fuentes fósiles, minerales, biológicas y sintéticas. El rendimiento de la pintura puede mejorarse con aditivos, como un fungicida para actuar contra el moho, coagulantes para hacer la pintura más espesa y otras sustancias que protegen las pinturas del agua o la luz solar.

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